Huacatay (Tagetes minuta)

arbusto con pequenas flores de color amarillo

Tagetes minuta es una planta herbácea anual perteneciente a la familia Asterancea y conocida comúnmente con el nombre de chinchilla o menta americana, siendo originaria de América del Sur y que se extiende a diversas regiones del mundo. Tiene muchos usos en medicina tradicional y en gastronomía.

Características del Tagetes minuta

imagen de cerca de las flores del Tagetes minuta

Este es un arbusto erecto, leñosa y que puede alcanzar los dos metros de altura. Sus tallos no se encuentran ramificados o se ramifican en las partes superiores de la planta y su textura es acanalada o estriada. Al principio es de color verde y se torna entre marrón y amarillo luego de la época de floración.

Esta especie produce racimos de hasta 80 flores tubulares, por lo que su inflorescencia es muy similar a una panícula. Las cabezas tienen una extensión alrededor de 14 mm, envueltas por 5 brácteas y cada una de ellas presenta cerca de 3 flores de colores brillantes. Sus frutas son estrechas, tubulares y habitualmente de color marrón oscuro.

Usos

Toda la planta es aprovechada para usos medicinales, como vermífuga, relajante muscular, aromático, diaforética, diurético, laxante. También se utiliza en el tratamiento de la gastritis, enfermedades parasitarias y fúngicas, infecciones del sistema respiratorio, además que el vapor que emana de sus hojas se utiliza para tratar el dolor de cabeza, la bronquitis, infecciones de pecho, también sirve para desinfectar la habitación. Su aceite se utiliza en la preparación de perfumes y aceites para masajes.

Externamente se utiliza para tratar las hemorroides y las infecciones de la piel, ayudando en el tratamiento de las heridas y cortes, así que debe ser administrado en la piel con moderación, especialmente en aquellas personas de piel sensible. No debe usarse durante el embarazo o cuando se sospeche de su existencia.

En la gastronomía, sus hojas se utilizan como condimento para dar sabor a sopas y preparar salsas. El aceite extraído de la planta, sirve para dar sabor a diversos dulces, helados y bebidas.

Enfermedades y parásitos

Esta planta es sensible al ataque de  muchos parásitos entre los que se encuentran los siguientes:

  • Ácaros rojos: estos insectos parasitarios atacan la planta principalmente cuando se cultivan en macetas en los hogares.
  • Pulgones: Estos atacan primordialmente las  hojas y flores de la planta.
  • Nematodos: atacan el sistema radicular, lo que hace que se agrande y la consiguiente pérdida de capacidad de almacenamiento de nutrientes.

Plantación y propagación

imagen de cerca de las flores del Tagetes minuta

Si bien su cultivo puede efectuarse durante toda la primavera, es preferible hacerlo a finales, además debes procurar tener bastante cuidado en su siembra para evitar dañar sus raíces. Para un mejor resultado, debes abrir un hoyo con una profundidad que doble en longitud sus raíces.

Para su cultivo en macetas, prepara una mezcla de tierra y arena muy fina, para luego colocar las plántulas o semillas y recuerda que el suelo debe permanecer  húmedo hasta su germinación. Cuando observes que el recipiente donde se encuentra plantada ya no resulta adecuado por sus dimensiones, debes trasplantarla directamente en la tierra. Con relación al clima, esta planta prefiere los climas templados, sin embargo es muy resistente a las temperaturas bajas. Además tolera las sequías largas.

El Tagetes minuta es ideal para los espacios amplios, sirve para cubrir los suelos, bordes y macizos. No obstante y para evitar su crecimiento exagerado, se recomienda mantener una distancia de aproximada de  20 cm entre las plantas. Esta maleza es perfecta para  jardines, balcones y terrazas.

Con relación a su propagación, su reproducción sucede por semilla durante la estación primaveral. Coloca las semillas en un recipiente con una mezcla de tierra y arena y luego la cubres con un plástico. Hasta su germinación debes colocarla en un sitio donde haya poca luz y cuya temperatura se mantenga alrededor de los 18°. Después que ocurra la germinación puedes colocarla en un lugar soleado y retirar el plástico. A finales de la primavera o inicio del verano  se puede plantar en una maceta.

La fertilización juega un rol importante cuando se planta en macetas, por eso se recomienda utilizar suficiente fertilizante al menos una vez cada dos semanas, aplicando el abono mezclado con el agua de riego. Este debe contener fósforo, potasio y nitrógeno bien equilibrados, particularmente durante el período de floración.

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